La Merica: when the Italians left for the promised land

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A long long time ago -nearly two centuries ago- Italians were migrants. They travelled through the Atlantic Ocean in big crowded and insalubrious ships, to reach the promised land: La Merica (also known as United States).

The largest group of Italians moved to the United States in the early 1900s, while two million moved between 1900 and 1914. In 2009, the US government reported that 18,086,617 citizens of Italian origin were residing in the US, which is equivalent to 5.9% of the country’s population. Nowadays, Americans of Italian descent live mainly in the states of New Orleans, New York and New Jersey.

The dream of many Italians -mainly Sicilians- of starting a new life in the United States, full of possibilities and growth, gradually became a reality, thanks to the effort and collaboration of the small Italian neighbourhoods that were being formed on the East Coast of the country. Many managed to start their own businesses and lived through decades of great economic growth and prosperity. However, when Mussolini came to power on the other side of the Atlantic, American politics became xenophobic towards those they considered the “enemy” of democracy and freedom. Thus, Italian-Americans began to be persecuted, captured, and in many cases, executed, simply because they were Italians or descendants of Italians.

Swept up in xenophobic hysteria, Italians’ movements were restricted, their homes raided; in some cases, they were interned. Six hundred thousand Italian immigrants were forced to carry “enemy alien” identity papers — a requirement similar to the dehumanizing registration system used by Nazis to track Jews— where failing to swiftly provide proof of residency can put you on the next plane to danger in your home country.

In the coming years, the idea of Italian criminality would be baked into public perception by the media’s fixation on real-life Italian mobsters like Al Capone and Vito Genovese and their Hollywood equivalents, portrayed in movies like The Godfather and Mean Streets.

The Italian immigrants who arrived in the United States were mostly poor laborers fleeing poverty in southern Italy. As they left behind low-wage jobs in mining, textiles, and other areas of manufacturing, their arrival clashed with the burgeoning American labor movement. When American workers went on strike demanding better pay and conditions, business owners replaced them with Italians, who were so desperate that they’d take whatever work they could get. But not everything was that easy. Italian-Americans, disconnected from American political life, saw in the Mafia networks that began to spread, a protection from a greater power that understood and listened to their needs. However, the Mafia networks began to take more and more power until they became groups of great violence that terrorized the lives of families for decades.

There were two types of Italian migrants: those who went to the USA to stay, and those who went there to make money and then return to Italy with the promise of a more comfortable life. Unfortunately, due to the harsh work situation that many had to endure in the United States, they died on the job – both in large factories and in farm fields – and were unable to return to their beloved home.

Since the beginning of the 19th century, millions of Italian families have settled in the United States, becoming one of the most widespread cultural groups in the country. In fact, much of the culture of this multi-ethnic country would not exist were it not for the Italian contribution. La Merica, is thus, a past reflection of the situation that migrants are currently experiencing throughout Europe, and mainly in Italy. That is why we should not make the same mistakes that others made against the Italians when they arrived in the USA with a suitcase full of enthusiasm and will to live.

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LA MERICA: QUANDO GLI ITALIANI PARTIRONO PER LA TERRA PROMESSA

Tanto tempo fa, quasi due secoli fa, gli italiani erano migranti. Hanno attraversato l’Oceano Atlantico su grandi navi affollate e insalubri, per raggiungere la terra promessa: La Merica (conosciuta anche come Stati Uniti).

Il gruppo più numeroso di italiani si è trasferito negli Stati Uniti all’inizio del 1900, mentre due milioni si sono trasferiti tra il 1900 e il 1914. Nel 2009, il governo degli Stati Uniti ha riferito che 18.086.617 cittadini di origine italiana risiedevano negli Stati Uniti, il che equivale al 5,9% della popolazione del paese. Al giorno d’oggi, gli americani di origine italiana vivono principalmente negli stati di New Orleans, New York e New Jersey.

Il sogno di tanti italiani – principalmente siciliani – di iniziare una nuova vita negli Stati Uniti, ricca di possibilità e di crescita, è diventato gradualmente realtà, grazie all’impegno e alla collaborazione dei piccoli quartieri italiani che si stavano formando sulla costa orientale del Paese. Molti sono riusciti ad avviare un’attività in proprio e hanno vissuto decenni di grande crescita economica e prosperità. Tuttavia, quando Mussolini salì al potere dall’altra parte dell’Atlantico, la politica americana divenne xenofoba nei confronti di coloro che consideravano il “nemico” della democrazia e della libertà. Così, gli italo-americani iniziarono ad essere perseguitati, catturati e in molti casi giustiziati, semplicemente perché erano italiani o discendenti di italiani.

Travolti dall’isteria xenofoba, i movimenti degli italiani furono limitati, le loro case saccheggiate; in alcuni casi, sono stati internati. Seicentomila immigrati italiani sono stati costretti a portare con sé documenti di identità “alieni nemici” – un requisito simile al sistema di registrazione disumanizzante utilizzato dai nazisti per rintracciare gli ebrei – dove il mancato tempestivo rilascio di una prova di residenza poteva metterti sul primo aereo verso tuo Paese d’origine.

Negli anni a venire, l’idea della criminalità italiana sarebbe stata infusa nella percezione pubblica dalla fissazione dei media per i mafiosi italiani della vita reale come Al Capone e Vito Genovese e i loro equivalenti hollywoodiani, interpretati in film come Il Padrino, Goodfellas e Mean Streets.

Gli immigrati italiani arrivati ​​negli Stati Uniti erano per lo più lavoratori poveri in fuga dalla povertà nel sud Italia. Mentre lasciavano posti di lavoro a basso salario nell’industria mineraria, tessile e in altre aree della produzione, il loro arrivo si è scontrato con il fiorente movimento operaio americano. Quando i lavoratori americani scesero in sciopero chiedendo salari e condizioni migliori, gli imprenditori li sostituirono con gli italiani, che erano così disperati da accettare qualunque lavoro. Ma non tutto era così facile. Gli italoamericani, scollegati dalla vita politica americana, vedevano nelle reti mafiose che cominciavano a diffondersi, una protezione proveniente da un potere più grande che capiva e ascoltava le loro esigenze. Tuttavia, le reti mafiose hanno cominciato a prendere sempre più potere fino a diventare gruppi di grande violenza che hanno terrorizzato la vita delle famiglie per decenni.

C’erano due tipi di migranti italiani: quelli che andavano negli Stati Uniti per restare, e quelli che andavano lì per fare soldi e poi tornavano in Italia con la promessa di una vita più agiata. Sfortunatamente, a causa della dura situazione lavorativa che molti hanno dovuto sopportare negli Stati Uniti, alcuni morirono sul lavoro – sia nelle grandi fabbriche che nei campi coltivati ​​- e furono in grado di tornare nella loro amata casa.

Dall’inizio del XIX secolo, milioni di famiglie italiane si sono stabilite negli Stati Uniti, diventando uno dei gruppi culturali più diffusi nel Paese. In effetti, gran parte della cultura di questo paese multietnico non esisterebbe se non fosse per il contributo italiano. “La Merica”, dunque, è un riflesso passato della situazione che i migranti stanno attualmente vivendo in tutta Europa, e principalmente in Italia. Ecco perché non dovremmo commettere gli stessi errori che altri hanno fatto contro gli italiani quando sono giunti ​​negli Stati Uniti con una valigia piena di entusiasmo e voglia di vivere.

Written by Nora Aragón

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